The Players Championship: Justin Thomas wint en Westwood weer tweede!

Lee Westwood worstelde op de laatste dag terwijl juist Justin Thomas naar de overwinning snelde met een finaleronde van 68 op TPC Sawgrass. In zijn ronde een serie van drie birdies en een eagle. Thomas liet een turbulente twee maanden achter zich toen hij met een laatste ronde van 68 slagen en met een slag voorsprong op Westwood The Players Championship won.

Thomas bereikte de top van het klassement toen hij rond de turn vijf slagen pakte in vier holes, terwijl Westwood en Bryson DeChambeau fouten gingen maken.

Thomas, voormalig nummer 1 van de wereld, kwam in de ‘vijfde major’ met weinig vertrouwen en gaf toe dat de gevolgen van zijn homofobe opmerking tijdens het Sentry Tournament of Champions in januari ‘zijn tol hadden geëist’, terwijl hij ook moest omgaan met de dood van zijn grootvader vorige maand. De emotie was voelbaar nadat hij de laatste hole met par afsloot waar Westwood net de 17e green met een drie-putt en bogey had verlaten.

Het zou weer een geval van ‘zo dichtbij maar ook zo ver’ worden voor de 47-jarige Ryder Cup-legende Westwood, die de zondag begon met twee slagen voorsprong na een paar bogey-vrije rondes op vrijdag en zaterdag, maar zijn goede spel liet hem op dag vier in de steek op een snelle en stevige Stadium Course.

Westwood kende de ideale start door de eerste fairway te raken en een perfect geslagen ijzer dicht bij de hole te krijgen voor birdie. Maar zijn run van 45 holes zonder bogey eindigde bij de volgende, toen hij een houten drie tussen de bomen sloeg en met een dubbel bogey de green afstapte.

Hij deed er goed aan de schade te beperken tot een zes, maar er was een enorm drama op de vierde toen Bryson DeChambeau zijn afslag topte en in het water zag verdwijnen op minder dan 150 meter afstand.

Westwood ,die zijn bal rechts een klein slootje insloeg, redde opnieuw bogey terwijl DeChambeau, die zijn derde diep in het bos sloeg een putt maakte om slechts twee slagen te laten vallen. Hoewel Westwood twee keer water had gevonden in drie holes, hield hij op dat moment nog met twee slagen de leiding. Na nog een fout op de achtste, waar Westwood bogey maakte was er een goede birdie op de lange negende. Ging op dat moment Thomas naar de leiding nadat hij birdies maakte op de op negen en tien en een eagle op de 11e.

Thomas pakte weer een slag met een voortreffelijke chip vanaf de achterkant van de 12e green voor birdie en hoewel hij toen miste van minder dan een meter om terug te glippen naar 13 onder op de 14e zag hij dat het gat tussen hem en Westwood weer 1 was geworden. De bogey op de 14e green van Thomas werd gerepareerd op 16, waar DeChambeau plotseling zijn hoop deed herleven met het maken van een eagle waar Westwood opnieuw hard werken moest werken om een par te maken nadat hij zijn tweede in het zand had getrokken achter een boom en zijn derde in de bunker rechtsvoor sloeg.

Toen Westwood de 17e green verliet met ene bogey waar eerder Thomas een par had gemaakt was het verschil twee slagen. Thomas slaat vervolgens zijn bal bijna het water in op de 18e die links bleef en op een paar meter ervandaan eindigde. Hij hield zijn kalmte en de par putt ging regelrecht in het midden en het verschil was nog steeds twee met Westwood.

De afsluitende birdie en een ronde van 72 voor Westwood liet de Engelsman opnieuw op de tweede plek eindigen net als de week ervoor.

De eagle op op de 16e bleek te weinig te hebben opgeleverd voor DeChambeau en die genoegen moest nemen met een een gedeelde derde plaats samen met de linkshandige Brian Harman, die drie birdies op de back nine maakte voor zijn tweede 69 van het weekend.

Paul Casey sloot af met een allegaartje en een ronde van 70 slagen, met vijf birdies gecompenseerd door drie gedropte slagen op de voorste negen. Open-kampioen Shane Lowry wist ook in de top-10 te eindigen met een laatste ronde van 68 die hem met negen onder op de achtste plaats bracht.

Halverwege leider Sergio Garcia, Matt Fitzpatrick en Jon Rahm behoorden ook tot de kanshebbers in verschillende stadia van de dag, maar hun uitdagingen vervaagden geleidelijk, hoewel hun totalen van acht onder voldoende waren om op de gedeelde negende plaats te eindigen.